Descubren las neuronas que diferencian la realidad de la imaginación

Mejorar la calidad de vida a los que viven con trastornos psiquiátricos como la esquizofrenia, y de sus seres queridos, podría estar más cerca gracias al descubrimiento de las neuronas que codifican la realidad de la fantasía.

Un equipo de científicos de Canadá y Estados Unidos descubrieron que hay un grupo de neuronas que codifican lo que estamos viendo frente a nuestros ojos, y que hay otro grupo que codifica lo que recordamos a corto plazo luego de haber visto algo. Es decir, que si yo ahora estoy viendo la pantalla de mi computadora mientras escribo, y luego miro hacia otra parte y pienso en lo que acabo de ver, las neuronas con que recuerdo no son las mismas que se activaron mientras estuve mirando.

Hasta ahora se sabía que cuando se recordaba algo a corto plazo, se activaban zonas de la corteza prefrontal lateral. También se había encontrado que la información visual, que se procesa inicialmente en la parte más posterior del cerebro, en el lóbulo occipital, llegaba también a la corteza prefrontal lateral para ser analizada. Sin embargo, se desconocía si las neuronas que realizaban ambas funciones eran las mismas, o si eran dos grupos separados. Lo que se encontró en el estudio es que parte de las neuronas son las mismas para ambas funciones, otra parte se usa solo para el procesamiento visual, y una última parte es exclusiva para la memoria de corto plazo.

¿Qué es lo que me resultó tan impresionante de esta noticia? Que cuando alguien sufre de una enfermedad psiquiátrica, como la esquizofrenia, tiende a ver visiones, imágenes que no existen en la realidad. ¿De dónde provienen estas imágenes creadas por la mente de los enfermos? El consenso hasta ahora era que se producían por un desbalance general en el cerebro de los pacientes, y en consecuencia se les administra medicamentos que afectan toda la química cerebral, con muchos efectos secundarios indeseados. Luego de este estudio, la nueva hipótesis es que los esquizofrénicos podrían tener solamente un desequilibrio entre las zonas que procesan las imágenes visuales y las creadas por la imaginación, que usarían el grupo neuronal de la memoria acorto plazo.

El resultado de este estudio podría traducirse en tratamientos para la esquizofrenia -enfermedad que según la OMS afecta a 21 millones de personas en el mundo- dirigidos específicamente a los grupos de neuronas afectadas, con muchos menos efectos secundarios que los tratamientos actuales. Para los que tuvimos que vivir de cerca con pacientes esquizofrénicos, y que estos eran seres queridos, además, el que se puedan mejorar los tratamientos, y que esto tenga una incidencia positiva en la vida de estas personas, sería algo realmente maravilloso.

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Fuente:

 

Diego Mendoza-Halliday & Julio C. Martinez-Trujillo “Neuronal population coding of perceived and memorized visual features in the lateral prefrontal cortex” by in Nature Communications. Published online June 1 2017 doi:10.1038/ncomms15471

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